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Alchemie

1. Ursprung
2. Platon und Aristoteles
3. Die nachchristliche Zeit bis zum Mittelalter
4. Neuzeit
1. Das Wort Alchemie kommt vom Arabischen und geht auf das griechische chmeia

zuruck, das erst spat belegt ist. Die Herleitung von chmeia aus dem Agyptischen

kme = das Schwarze (vgl. Schwarzkunst und den einheimischen Namen Agyptens,
kmet = Schwarzland) wird jetzt bestritten. Andere Etymologien sind auch unsicher.
Unter Alchemie verstand man immer schon Goldmacherei, und zwar ursprunglich die
tauschende und betrugerische.

Bei Agyptern,
Babyloniern und sogar noch in der Fruhzeit der Griechen waren die,
die sich mit chemischen Fragen beschaftigten, Priester und Gelehrte in einer Person.
So kam allmahlich eine Theorie auf. Die Alchemie (abgesehen von ihren Auswuchsen)
war eine naturwissenschaftliche Theorie, eine Philosophie, d. h. eine rationalistische
Auslegung der Metamorphosen des Stoffes (M. Berthelot). Es fallen also ontologische Fragen, d. h. Wesensprobleme u ber Korper und Geist, Stoff und Kraft, geistige
Vorgange u. a. in ihren Bereich. Daran knupfen sich praktische Zwecke und Ziele, wie
die Verwandlung unedler Metalle in edle oder u berhaupt die direkte Erzeugung von
Gold und Silber aus minderwertigem Ausgangsmaterial. Scharlatanistische Vorfuhrungen und okkultistische Geheimtuerei stellen letzte Auswuchse dar.
Die Anfange der Alchemie reichen bis vor die Naturphilosophen des 6. und 5. Jh.s,
mit denen doch die griechische Philosophie u berhaupt einsetzt. Die Lehre von den 4
Elementen und indirekt die von ihrer Verwandlung hangt, wie die Mythen, mit der
Beobachtung des Sternenhimmels zusammen. Der antike Naturbetrachter meint, da
das irdische Element (z. B. Wasser oder Feuer) ein Spiegelbild oder eine Verkorperung
desselben kosmischen Begriffes sei, und da darum den 4 Planeten Merkur, Saturn,
Jupiter, Mars = Nebo, Nergal, Marduk, Ninurta 4 Elemente auf der Erde entsprechen.
Beide Reihen sind Erscheinungen der einen groen Gottheit, die in der Sonne ihre
Wirksamkeit offenbart. Und was man Kreislauf und Umsatz der Elemente nennt, hat
seine engen Beziehungen zum Kreislauf der weltdurchwandernden Seele. Die Lehre von den 4 Elementen lat sich nicht nur in der babylonischen Naturbetrachtung

nachweisen, sondern auch in Agypten,


Palastina, Indien, China, ja auch bei Malaien,
Siamesen u. a. Kalte und Warme sind u brigens auch in der Edda (Vafthrudnirlied)
die Bildner des ersten Geschopfes, des Riesen Ymir.
2. a) Fur Platon (427 347) sind Feuer, Erde, Wasser und Luft wirkliche Korper, und
zwar nimmt er im Timaios an, da diesen Elementen 4 geometrische Grundformen zugrunde liegen: Erde = Wurfel, Feuer = Pyramide, Wasser = Oktaeder, Luft =
Ikosaeder. Groe, geometrische Anordnung und Anzahl dieser Urflachen (Dreiecke) bedingen die chemische Zusammensetzung der Elemente. Die Geometrie der raumlichen
Lagerung, wenn man so sagen darf, gibt uns Bescheid u ber die Zusammensetzung einer
Substanz. Die kleinste Veranderung der Qualitat ist nichts anderes als eine Veranderung

in der geometrischen Dimension und der damit verbundenen Anderung


und Bewegung
in der Konfiguration des betreffenden Korpers. Bewegung und Veranderung sind im
Wesen dasselbe, bedingt durch die mannigfachen Grundformen der Elemente und den

Alchemie
kreisformigen Umschwung des groen Ganzen. Die einheitliche Urmaterie ist das
gemeinsame Substrat aller Elemente und ihrer Zusammensetzungen. Das eine ist in
das andere wandelbar. Wenn die Natur das Gold aus anderen Metallen entstehen lassen
kann, so kann das auch der Mensch. Dann beruhrt auch Platon die uralte orientalische Idee: die Metalle stehen zu bestimmten Planeten in Beziehungen. Merkur ist die

Urmaterie. Hierzu kommt Platons Lehre von der Verwandtschaft des Ahnlichen.
Bis
tief ins Mittelalter und in die Neuzeit sagt man in Alchemisten- und Naturforscherkreisen, da Gleiches das Gleiche sucht und anzieht. Der unendliche Kreislauf
und endlose Zusammenhang der Elemente und das Stromen von unten nach oben
und von oben nach unten fand im Symbol des Reifens oder Ringes des Platon
(annulus Platonis) bzw. in der Kette magnetischer Ringe, in der goldenen Kette
des Zeus, in der Catena aurea Homeri, im Superius et inferius Hermetis (= das
hermetische Oben und Unten) seinen Ausdruck. Alle diese Symbole wollen den Zusammenhang der ganzen Welt, die Verwandtschaft aller Dinge und den Kreislauf der
Elemente andeuten: die Welt ein einziges Lebewesen, alles miteinander verbunden. Die
unabanderliche Regelmaigkeit im Umlauf der Gestirne hangt damit zusammen. Noch
die Rosenkreutzer des 18. Jh.s und sogar Schiller und Goethe bedienen sich dieser
Bilder, um den allgemeinen Zusammenhang auszudrucken.
b) Nachhaltiger noch als Platon wirkte Aristoteles (384 322) auf die Alchemie Er
ersann die Lehre von der aufsteigenden Umformung der Energien. Er nahm an, da

funf elementare Stoffe: Ather,


Feuer, Luft Wasser und Erde ihren Eigenschaften ent
sprechend im Weltganzen verteilt seien und mit Ausnahme des Athers
einerseits in
allen Korpern sich gemischt vorfanden, andererseits wechselseitig ineinander u berge
hen konnten. Plato hatte von Anderungen
in der Konfiguration gesprochen, Aristoteles
glaubt an eine Umwandlung der Elemente, an qualitative oder Ineinander-Verwandlung:
er nimmt nicht Druck und Sto als Voraussetzung an, sondern innere Wesensveranderung und chemische Verbindung. Alles Werden geht aber in Gegensatzen vor sich.
Die genesis (generatio) ist die Entwicklung oder das Werden eines Elementes aus einem andern. Corruptio unius est generatio alterius sagen spater die Scholastiker des
Mittelalters und ihre groen Alchemisten (z. B. Thomas: De nat. mat. c. 1 u. a.).
3. a) Die zwei wichtigsten Dokumente aus der Fruhzeit des alchemistischen Schrifttums sind zwei griechische Papyrus-Urkunden, die 1828 in der Nahe von Theben in

Agypten
gefunden wurden: der Leidener und der Stockholmer Papyrus (Pap. Holmiensis). Diese beiden chemischen Codices stammen aus dem 3. Jh. n. Chr. Sie enthalten
Rezeptsammlungen fur Metallfalschung, Purpurfarberei, Legierungen, Farbung von
Metallen, Glas, Edelsteinen u. a. Die nacharistotelische Entwicklung und eigentliche
Blutezeit der Alchemie zeigt folgendes Bild: Die Abblute des romischen Reiches besa bereits eine hochentwickelte chemische Technik und auch alchemistische Praxis,
die vielfach dem alten Orient entlehnt war. Durch das romische Gewerbe finden dann
Technologie und Goldmacherkunst reiche Pflege. Die griechisch-alexandrinische
Wissenschaft aber bot der Alchemie den gunstigsten Nahrboden zu einer starken Weiterentwicklung. Sie verband griechischen Geist, fruhchristliche Philosophie, die Mystik
der Gnostiker und den Neuplatonismus mit der uralten a gyptischen chemischen Technik. Demokritos (Pseudo-Demokritos), Petosiris, Nechepso, Ostanes, Synesios (4. Jh.

n. Chr.), Zosimos (4. Jh. n. Chr.), Aneas


von Gaza (5. Jh. n. Chr.), Pelagios, Stephanos
(7. Jh. n. Chr.), Olympiodor (5. Jh. n. Chr.), Herakleios sind die einst beruhmten Namen
der Klassiker der Alchemie, Eine Vorzugsstellung nahmen die sog. Hermesschriften

Alchemie
ein, die zur mythischen, orientalisch-agyptisch beeinfluten Gottheit Hermes Trismegistos enge Beziehungen haben. Immer reichere Ausgestaltung erfuhr die Lehre vom
mercurius philosophorum als Inbegriff aller Modifikationen eines Stoffes, Urmaterie
aller Metalle, primare Materie, der nur die Farbe fehlt, um Gold und Silber zu werden. Man forschte nach Mitteln (Zusatzen) und chemischen Prozessen, den mercurius
philosophorum aus unedlen Metallen zu gewinnen und in ihnen die dem Golde entgegengesetzten Eigenschaften verschwinden zu machen. Daran anschlieend entwickelte
sich die Praxis des Farbens (Tingieren) durch Substanzen (Stein der Weisen), die
Unedles in Edles verwandeln.
Auf dem Grunde der griechisch-alexandrinischen Naturforschung und Alchemie
bauen die syrischen und byzantinischen Alchemisten weiter. Die syrische Alchemie
ist wieder die Basis der arabischen, welche die Idee der alexandrinischen erweitert
und vertieft. Grundliches Studium des Aristoteles und seiner naturwissenschaftlichen
Schriften. Der beruhmteste Naturforscher dieser Epoche ist Dschbir ben Hajjan (Giaber, Geber, wahrscheinlich im 8. und 9. Jh.). Sein geschichtliches Portrat ist stark
verschwommen.
b) Im 12. und 13. Jh. wird die Alchemie im Abendland dadurch bekannt, da arabische
und christliche Geisteskultur in Beruhrung kommen. Gegen Ende des 13. Jh.s gibt
die praktische Alchemie Anla zu theoretischen Ideen; die Arbeit, die Industrie und
das Gewerbe stehen am Anfange der Chemie. Hat man doch auch den Ursprung der
Vorschriften der Goldschmiedekunst in alchemistischen Theorien zu suchen. Freilich
die spatere Alchemie schuf sich auch Gesinnungsgemeinschaften mit kultischen Formeln, Begriffe, hinter denen das innige Suchen und Finden, die Steigerung geistiger

Utopien, primitive Ekstasen, die Uberstiegenheiten


einer religiosen Erotik, Bekenntniswissenschaft und die Wunsche der Traume standen. Schon fruh wurde die Alchemie
die konigliche Kunst. Aus ihren Tiefen nahmen die Eingeweihten die Deutungen
fur den innersten Menschen, fur das Geschehen seiner Seele und die Geheimnisse
von Zeugung, Tod und ewigem Leben. Aus diesem Geiste stammen alle alchemisti
schen Fachausdrucke des Mittelalters und der Ubergangszeit.
In der 2. Halfte des 13.
Jh.s treten zum ersten Male die lateinischen Geber-Falschungen (Pseudo-Geber) auf.
Sie finden bis tief in die Neuzeit Nachahmungen. Am beruhmtesten und grundlegend
war die Summa perfectionis (13. Jh.). Zur Alchemie gehoren auch die fruhmittelalterlichen Rezept- und kunsttechnischen Farbereibucher Compositiones ad tinguenda
musiva ..., Mappae clavicula, der Heraklius, Theophilus, Marcus Graecus, einige

lateinische Ubersetzungen
und Uberarbeitungen
arabischer Originale (z. B. Morienes
oder Marianos, Rosinos, die sog. Turba philosophorum u. a.), die groben Falschungen,
die unter dem Namen der arabischen Naturforscher Avicenna und Razi weite Verbreitung gefunden hatten und auch heute noch in manchen veralteten oder dilettantischen
Buchern als echte arabische Schriften erscheinen. Hervorragende Naturforscher und
Philosophen standen damals im Dienste der Alchemie: Roger Bacon (13. Jh., Speculum alchemiae), Albert d. Gr. (De mineralibus), Vincentius von Beauvais (Speculum
naturale), Thomas von Aquino, Raymundus Lullus u. a. m.
4. Zu Beginn der Neuzeit wird den zwei alchemistischen Prinzipien Mercurius und
Sulphur ein drittes hinzugefugt: das Sal (Festigkeit, das greifliche Prinzip). Die Lehre von den drei Prinzipien steht nun im Vordergrund. Trotzdem beginnt in dieser Epoche
schon der Verfall der reinen Alchemie, insbesondere seit dem groten Naturforscher
und Arzt dieser Zeit, Paracelsus (1493 bis 1541). Ihn interessiert Alchemie nur insoweit,

Alchemie
als es fur seine chemisch-therapeutische Heilkunde und physiologisch-pathologische
Chemie in Betracht kommt. Ein scharfer Gegner der Alchemie war u. a. Leonardo da
Vinci (1452 bis 1519). In des Paracelsus Bahnen gehen in mancher Beziehung auch
der groe niederlandische Naturforscher und Arzt van Helmont (1577 1644), der
klassische Padagoge und Theologe Johann Amos Comenius (1592 1670; besonders
in seiner Physica) und die naturwissenschaftlichen Anschauungen soweit sie nicht
scholastisch-aristotelisch sind in den sog. Basilius Valentinus-Schriften des beginnenden 17. Jh.s, Franz de la Boe Sylvius, Otto Tachenius u. a. (Basilius Valentinus
ist eine Falschung, denn ein Mann dieses Namens hat nie existiert). Robert Boyle
(1626 91), wenn auch exakter Naturforscher, halt noch an manchen alchemistischen
Gedanken fest und glaubt (ahnlich wie van Helmont) an die Verwandlung des Wassers
in Erde. Aber immer sieghafter dringt der Geist einer quantitativen Elementenlehre
durch. Doch weder Iatrochemie noch Phlogistonlehre (Lehre vom Brennbaren oder
von einer gemeinsamen Feuermaterie in den Korpern) konnten die Alchemie vollig
u berwinden, und erst mit den Tagen Lavoisiers (1743 94) und seiner Vor- und Mitarbeiter begann sie von der chemischen Forschung mehr und mehr vernachlassigt zu
werden.

E. O. V. LIPPMANN, Entstehung und Ausbreitung der Alchemie I-III, 1919 bis 1954
L. THORNDIKE, History of Magie and Experimental Science I-VI, 1923 41
F. STRUNZ, Astrologie, Alchemie, Mystik, 1928
C. G. JUNG, Psychologie und Alchemie (Psychol. Abhandl. V), 1944
RAC I, 239 ff. (Lit.)
F. S. TAYLOR, The Alchemists, Founders of Modern Chemistry, 1951
M. GRAUBARD, Astrology and Alchemy, Two Fossil Sciences, 1953.
F. Strunz (C.-M. Edsman), RGG3, Bd. 1, S. 219 223 J. C. B. Mohr (Paul Siebeck)